曼徹斯特打比名人誌:梅利迪夫|記憶「體」

梅利迪夫(William Henry “Billy” Meredith,1874年7月30日-1958年4月19日)可算是首位在曼城、曼聯俱打響名堂的球星。這位司職翼鋒(Outside Forward)的「威爾斯魔術師」,年幼時在礦場工作,後來投效威爾斯業餘球會Chirk及Northwich Victoria。1894年,梅利迪夫的球技獲得身在乙組聯賽的Ardwick(曼城前身)青睞,並不顧母親反對轉會加盟。為了幫補家計,他起初只簽下業餘合約,不時往來礦場工作。

1894年11月,梅利迪夫初次為曼城上陣(對手為紐卡素,但不敵5-4)。沒多久,他為曼城出戰紐頓希夫(Newtom Heath LYR)——曼聯的前身,並在今人理解的「曼市打比」裏取得兩個入球,仍以 5-2見負。他在翌年一月轉為職業球員,並於1894-95全季上陣18場、攻入12球,開展他在曼徹斯特叱咤風雲的人生。1902-03年球季,他帶領曼城升上頂級聯賽,並在下一季為曼城取得首個足總杯冠軍錦標。

但是,梅利迪夫最終因為「最高工資」制度而被迫離隊。早年英格蘭足總以這套制度防止大型班向中小球會高薪挖角,而且又禁止球會私下向球員發放奬金,結果職業球員薪金微薄得只有4英鎊。不過,仍有部分球隊會陽奉陰違,表現出色的梅利迪夫當然以這種方式受到嘉奬。可惜的是,有伯明翰記者揭發曼城發放的金額(梅利迪夫每週實際收入達超過20鎊),而且碰巧伯明翰在1904年球季不敵曼城,使該記者心生不滿下把梅利迪夫和幾位曼城球星收取奬金的內幕公開。英格蘭足總既勒令嚴重之餘,更重判梅利迪夫停賽9個月,後來更迫令曼城把陣中的17名球員全部售出,以儆效尤。

於是,梅利迪夫聯同Sandy Turnbull 、Jimmy Bannister 和 Herbert Burgess等6位曼城隊友加盟曼聯,並在奧脫福登上職業生涯巔峰。他們大大扭轉球隊仰賴身體、忽視技術的踢法,並在名帥麥勒諾(Ernest Mangnall)領導下,取得1907-08、1910-11年球季的英格蘭甲組聯賽冠軍,還有1908年足總杯冠軍,及1908、1911年慈善盾。由於他為球隊贏下首個聯賽錦標,曼聯官網把他稱為「曼聯首位足球傳奇」。

梅利迪夫盤控技術上乘,動作敏捷而具平衡感,加上長年的煤礦工作使他練出毋懼任何對抗的身體,使許多倚靠速度和力量的英式後衛無法緊纏,更能通過精準傳送為隊友舖橋搭路。此外,在場上叼著牙籤進行比賽,也成為他家傳戶曉的個人標誌。

第一次世界大戰使英格蘭聯賽中斷。1921年,47歲的他免費轉會至曼城,並和此前轉投對手的領隊麥勒諾(Ernest Mangnall)重逢。無獨有偶,麥勒諾人生最後一場職業賽事的對手是紐卡素(曼城以2-1見負),當時他年屆49歲又245天,是曼城陣中最老的球員。退休後,他曾經出演電影《The Ball of Fortune》,甚至投資電影和經營酒店,並在1931年回到曼聯擔任教練。

身為最高工資制度的受害者,梅利迪夫曾經發起球員工會,廢除這套不公義制度:「不幸的是很多球員不認真看待事物,他們只希望像學童一樣生活,做別人要他們做的事……而不願意思考,為自己和自己的階級行動。」(The unfortunate thing is that so many players refuse to take things seriously but are content to live a kind of schoolboy life and to do just what they are told …. Instead of thinking and acting for himself and his class)。

梅利迪夫死後長期埋葬在公墓,直至後來英格蘭職業球員協會、威爾斯足總、曼聯和曼城聯合徵得他女兒的同意,為他修建了新的墓碑。2007年,梅利迪夫入選英格蘭足球名人堂。

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