屈福特慢慢蛻變中 | Box-to-Box

來到第二次的國際賽期,意味英超球季已進行近五分之一。要選本季暫時最令人驚喜的球隊,相信不少人都會說是般尼,而緊隨其後的,也是這篇文章打算談談的,是屈福特。

近年,屈福特不算是那種令人起眼的球隊。升上英超以來,每個夏天都換主帥,球員更是貨如輪轉,每季出入十數人,球隊踢法實而不華,靠長傳靠球員身體質素搶分,最後又總是能平安度過球季。別說其他球評專欄或blog,即使這個號稱愛談中小型班的專頁,印象中也幾乎沒有寫過屈福特。

不過,隨著屈福特今夏宣布委任馬高施華為新領隊,筆者對這支球隊也開始多加留意,畢竟忠實讀者應該還記得,年初筆者就曾公開表示過對馬高施華的仰慕。同樣對馬高施華有著「主觀偏見」的,還包括英國sky tv的球評麥臣。這位球壇名宿早在馬高施華初登陸英超時,已表示不知他為何許人也,並完全不能理解聘用他的原因,更聲稱即使由他執教奧林比亞高斯也一樣能帶領球隊贏聯賽冠軍。(翻查麥臣短暫執教Walsall時的往積,大家會發現… well…)

當公布屈福特聘用馬高施華之時,麥臣再次發表偉論,說不能理解為什麼一位帶領球隊降班英冠的領隊,會再一次得到在英超執教的機會,更預言屈福特本季將會因而降班﹗既然遇上國際賽期,不如一起看看屈福特本季至今的表現?

在一些球評眼中 (當然不包括麥臣),馬高施華的最強技能,是把一眾名不經傳,與自己素未謀面,拉雜成軍的球員,點石成金,整合成一個有默契的整體,一支能好好運作的球隊。這項技能與屈福特這支球隊,其實可說是天作之合。而開季至今,巴西翼鋒理察李臣 (Richarlison)和法國中場杜古利 (Doucoure)的優異表現就是最好的示範。

馬高施華於八月中,以11.2m英鎊簽下20歲的理察李臣,而此子在屈福特可說是入型入格,充份體現球隊的比賽精神和韌力。何出此言?很簡單,理察李臣加盟屈福特後,首仗對利物浦後備上陣表現可人,其後六輪英超賽事皆以正選身份上陣,於第二輪賽事為球隊於73分鐘先開紀錄,令球隊作客順利擊敗般尼茅夫﹔來到第六輪賽事,屈福特作客史雲斯,理察李臣於90分鐘取得入球,奠定2-1的勝局,再為球隊帶來三分﹔到上一輪 (即第七輪賽事),理察李臣先助攻隊友杜古利追成2-1,再於90+4分鐘取得入球,將比數扳平至2-2,為球隊搶回一分。以為成為球隊的首席射手,是因為理察李臣巧妙保留體力,只留在前線等待機會嗎?那你就錯了。原來,隊中本季場均tackles次數最多的也是他,別忘記他是球隊的左翼鋒﹗現時他的全英超場均tackles次數與費查並列第11,而排在他前面的10位球員理所當然全是防中或後衛。屢次於比賽末段取得關鍵入球,足證其鬥志旺盛,而森巴足球與積極防守的結合,更令他火速成為球迷們的新寵兒。

馬高施華向記者表示,他在季前已極力向會方爭取購下理察李臣,因為他認為此子天份奇高,可對他寄予厚望。雖然年紀輕輕的巴西球員要立刻適應英超並不容易,但領隊對他的適應力還是感到頗滿意。6次正選上陣英超比賽,當中3仗成為man of the match,由此可見馬高施華物色球員的獨到眼光和極速讓新球員融入的功力。(註:麥臣,看到聘用有廣闊球壇網絡和熟悉多國聯賽的領隊有何好處了嗎?)

理察李臣表現固然出色,但要選屈福特本季暫時的最佳球員,首推法國中場杜古利。杜古利其實早在前季季中,已經以8m英鎊加盟屈福特,不過卻被前前任領隊科利斯投閒置散,而前任領隊馬沙利對他也沒有多大信心,只待大致確定護級成功後的最後兩個月,才給予他穩定的上陣機會。及至馬高施華上任後,卻是如獲至寶,立即對他委以重任,雖然夏天購入了三位中場中球員,卻無阻杜古利本季七場英超全部踢足。杜古利亦沒有讓領隊失望,勤於跑動的他,有高度的比賽集中力,能及早撲滅潛在危險之餘,也很懂得適時上前捕捉埋門良機,與理察李臣同以三球並列隊中神射手可見一斑。說他是新簡迪可能言之尚早,但不少英超隊伍對他一無所知,以致低估了這位從法甲中游球會轉戰英超的球員,令他有較大的空間發揮,的確與初來報到的簡迪有不少相似之處,而最大分別是簡迪防守較出色,杜古利則在進攻層面威脅更大。訪問中,他也表示目標是「像簡迪那樣,成為英超其中一位最出色的中場中球員」。

開季七場賽事過後,屈福特取得3勝3和1負的成績,得失球差落後利物浦而暫列第8位。當然,季初的聯賽榜排名意義並不大,但屈福特已經與top 6當中的兩隊碰過頭,所以不能說是因為好賽程而拉高了成績。除了成績的提升,屈福特球迷最高興的還有兩點:球隊建立了永不言敗的韌力和信念,以及比賽的可觀性大大提高。本季,屈福特是繼曼聯和曼城後,最後15分鐘比賽時間入球最多的球隊 (四球),四個入球當中包括對利物浦的一球、對史雲斯的一球以及對西布朗的一球,替球隊搶得四分,這四分在季尾可能很關鍵,但當中所展現的信念和韌力,效益卻是長遠的。

屈福特喜用長傳進攻可謂眾所周知,而馬高施華上任後,正慢慢帶來改變,球隊場均長傳次數從去季的68.4次降至64.4次,6%的跌幅看似不多,不過循序漸進的改變,較有助維持球隊的成績穩定。要知道用長傳或其他方式進攻,沒有對錯之分,只要進攻方式效率夠高,觀賞性便會提高,所以更重要的是,屈福特長傳的成功率,從前季的40.8%及去季的41.8%,提升至本季的46.6%,意味球員稍為減用長傳的同時,也提升了長傳的準繩度,令進攻變得更有效率。這從入球數字也能體現到:前季和去季38場入了40球,場均1.05球,而本季暫時7場入12球,場均1.71球,即平均每場多了0.66球,i.e.每三場多入兩球。

接下來,屈福特硬仗連場,未來8仗面對另外四隊top 6之餘,亦要作客理應實力不俗的愛華頓和防守穩健的紐卡素 (沒想過會有用「防守穩健」來形容紐卡素的一天,這可容後在以後的文章再談)。這對於屈福特來說是很大考驗,不過有季初這段好成績打下了根基,打起了信心,說不定會繼續有驚喜給各位球迷呢。

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